La Befana – Italy’s last winter holiday

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There’s a saying here in Italy that goes “L’Epifania, tutte le feste si porta via”, which means “Epiphany, carries away all festivities”. Basically it’s the last holiday just before going back to school on the 7th January. Who is the Befana? Well, according to the Italian tradition, she is a very old woman who flies on a battered broom, visiting children on the night between the 5th and 6th of January (the night of the Epiphany), to fill the stockings left by them, usually hung by the fireplace or near a window. Children who have been good during the year will receive sweets, candy, dried fruit, small toys or some money. Those who haven’t will find their stockings filled with coal (usally sugary coal, recipe video here). Me and my family, being half-English and half-Italian, don’t really celebrate this holiday, as we’ve always had a very thoughtful Father Christmas each year and that’s good enough for us, but my Dad remembers one particular Befana, when he was very young, that really scared him! So you must be VERY good during the year to get those chocolates and sweeties people!

C’è un famoso detto qui in Italia, che dice “L’Epifania, tutte le feste si porta via”. Per chi tra voi non conosce questa festività, la tradizione italiana descrive la Befana come una donna molto anziana che vola su una logora scopa, visitando i bambini nella notte tra il 5 e il 6 gennaio (la notte dell’Epifania) per riempire le calze lasciate da essi appositamente appese sul camino o vicino a una finestra. Generalmente, i bambini che durante l’anno si sono comportati bene riceveranno dolci, caramelle, frutta secca o piccoli giocattoli. Al contrario, coloro che si sono comportati male troveranno le calze riempite con del carbone (di solito carbone dolce, video ricetta qui). Io e la mia famiglia, essendo metà inglese e metà italiano, non festeggiamo questo giorno, dato che abbiamo sempre avuto un Babbo Natale molto premuroso ogni anno, quindi basta lui, ma mio padre si ricorda una Befana in particolare di quando era molto piccolo, il cui aspetto lo spaventò tantissimo! Quindi gente, siate MOLTO buoni durante l’anno per avere quei cioccolatini e dolcetti!

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ORIGIN OF THE BEFANA
Her old looks are a representation of the old year: once it’s over, you can burn the Befana effigy just as they used to in many European countries, where there was a tradition of burning puppets wearing ragged clothes, at the beginning of the year. In many parts of Italy, the use of burning or sawing a puppet in the form of an old woman (in this case full of candy), has to do with the ending of Lent.
In this context, the use of the giving gifts and presents has a propitiatory value for the New Year.
Another hypothesis is the connection between the Epiphany and a Roman festival, which took place earlier in the year in honor of Janus and Strenia (hence the term “strenna” – gift) during which they exchanged gifts.
Epiphany also refers to some figures of Germanic mythology, Holda and Berchta, as the personification of Winter.

ORIGINI DELLA BEFANA
L’aspetto da vecchia sarebbe dunque una raffigurazione dell’anno vecchio: una volta davvero concluso, lo si può bruciare così come accadeva in molti paesi europei, dove esisteva la tradizione di bruciare fantocci, con indosso abiti logori, all’inizio dell’anno. In molte parti d’Italia l’uso di bruciare o di segare un fantoccio a forma di vecchia (in questo caso pieno di dolciumi), rientra invece tra i riti di fine Quaresima.
In quest’ottica l’uso dei doni assumerebbe un valore propiziatorio per l’anno nuovo.
Un’ipotesi suggestiva è quella che collega la Befana con una festa romana, che si svolgeva all’inizio dell’anno in onore di Giano e di Strenia (da cui deriva il termine “strenna”) e durante la quale si scambiavano regali.
La Befana si richiama pure ad alcune figure della mitologia germanica, Holda e Berchta, sempre come personificazione della natura invernale.

REMEMBER, BE GOOD.. OR ELSE!
RICORDATE, FATE I BUONI.. SENNO’!

carbone

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